Feirer de første 20 - på vei inn i Kina

Its learning fylte nylig 20 år, og markerte det med jubileumsfest i Bergen der det naturlig nok var gjester fra fjern og nær. Vi snakker tross alt om et selskap som fikk 700.000 nye brukere i fjor, og som er på full fart inn i Kina.

– Jeg tror bestemt at vi kommer til å få langt flere i år. Nå etablerer vi oss nemlig i Kina. I mai ble de første kundene signert opp. For et par måneder siden hadde vi en stor opplæringsrunde for kinesiske lærere og skoleledere. For å vise hvordan de skal bruke teknologien vår, røper Arne Bergby, mannen som kom inn i selskapet i 2003/04, og som har siden styrt skuta med stødig hånd. Men at det skulle komme en henvendelse om assistanse fra Folkerepublikken Kina, det hadde han ikke sett for seg.

Ser mot Europa

– Vi har rett og slett fått en invitasjon, via Finland. Om itslearning kan hjelpe dem å bruke teknologi som en del av undervisningen. Om vi kan gjøre kineserne i stand til å undervise på samme måten som det blir gjort i Europa. Dette er jo noe helt annet enn det vi er vant til, ivrer Bergby.

For vanligvis går de jo inn og etablerer seg i et land, før de starter med å konkurrere mot noen som er der frå før.

Celebre gjester

Vi sitter på SAS Radisson på Bryggen i Bergen. Bergby er både oppglødd og litt spent. På samtlige kurs- og konferanserom på hotellet er det stor aktivitet med foredragsholdere på den årlige brukerkonferansen. Samtidig er det bare noen timer til den store bursdagsfesten. Med en god miks av norske lærere, egne ansatte fra inn- og utland, og noen litt spesielle gjester fra både Google og Microsoft. Sistnevnte har tatt turen ens ærend fra USA for å feire itslearning denne kvelden.

Og apropos USA. Av alle de 34 landene som selskapet er inne i, har oppbyggingen «over there» vært litt mer kronglete.

Tok selv jobben

– De har en helt annen kultur. Får de ikke gode resultat de to første månedene, ja da slutter de. Nesten alt er basert på bonus, kommisjon og kortsiktig gevinst. Vi ansatte toppledere, og de bare sluttet. Det var så vanskelig å få folk til å holde ut, at etter en tid reiste jeg selv bort for å ta tak i oppbyggingen. Det var i 2014, og de to, tre neste årene var jeg mer i USA, enn hjemme i Bergen. Det er jo ikke noe jeg vil anbefale andre å gjøre, men i vårt tilfelle fikk vi iallfall orden på situasjonen. I dag er USA et stort og godt marked, forklarer Bergby. Vel vitende om at han også lærte en veldig viktig lekse under sitt lange USA-opphold.

Stor endring

– Jeg var i California, i Poway skoledistrikt. Det skulle velges plattform, og vi hadde som vanlig lagt inn et tilbud. Sentraladministrasjonen ville svært gjerne ha oss. Men ikke lærerne. De mente at brukergrensesnittet vårt ikke var godt nok. Eller brukeropplevelsen om du vil. Vi tapte anbudet, og jeg fikk en aha-opplevelse. Reiste rett hjem til Norge, og bestemte omgående at vi måtte endre hele måten vi jobbet på, røper Bergby.

Før han fortsetter:
– Den gangen hadde vi ingen grafiske designere. Fra og med den dagen bestemte vi oss for å satse stort på design. Det har vi gjort hver eneste dag siden, forsikrer mannen som selv opplevde stor suksess da han som 25-åring startet oppbyggingen av et softwareselskap, for levering av ERP-systemer.

Upløyd mark

– Det ble raskt ganske så stort, og i 2002 solgte jeg det til Tieto. Den dag i dag håndteres busser og tog i Norge med de systemene jeg bygde. Men jeg ble drittlei av å reise rundt og snakke om økonomisystemer. Noe jeg i grunnen hadde null lidenskap for. Da jeg like etter salget fikk en henvendelse fra noen som jobba i itslearning, visste jeg verken hvem de var eller hva de gjorde. Utdanningssektoren hadde jeg ingen peiling på. Men jeg opplevde selskapet som veldig spennende, og før jeg visste ordet av det var jeg satt til å lede den unge og sultne gjengen videre.

Var skeptiske

I eget selskap var Bergby enormt forsiktig. Der måtte pengene tjenes, før de kunne brukes. Hos itslearning snudde han opp ned på denne tankegangen. Der hadde selskapet hele veien drevet med kundefinansierte oppdrag. Skulle noen ha en ny modul, så fikk de den og betalte for det.

Bergby sa at selskapet måtte slutte tvert med alle kundeoppdrag. Nå skulle det i stedet brukes mye tid og krefter på å lage en egen standardløsning. Det ble ikke akkurat mottatt med klappsalver.

– Både styret og de ansatte var sterkt kritiske, og flere mente at dette ville føre oss rett ut i konkurs. Men vi gjorde det, og resten er historie.

Engelsk på jobben

Selv om itslearning i dag har uendelig mange flere utenlandske brukere enn norske, er det aldri snakk om at selskapet glemmer hvor de kommer fra. Eller hvem de kan takke for suksessen.

– Det var her i Bergen det startet, og det var de norske lærerne som løftet oss frem. Men markedet på hjemmebane er altfor lite til at vi kunne ha drevet den produktutviklingen vi har gjort. Derfor måtte vi ut. Da vi bestemte oss for å satse tungt utenfor landegrensene, endret vi internspråket vårt til engelsk. Vi begynte rett og slett å snakke engelsk i kantina, enda det bare var norske folk der. På den måten forberedte vi oss på det som skulle og måtte komme, forklarer sjefen.

Rar praksis

– Er det noe langs veien som har overrasket deg?

– Garantert flere ting. Mest tenker jeg på da vi mistet leveransen til høyere utdanning. På grunn av at markedsandelen vår i Norge var for høy. I stedet ble et amerikansk system valgt, selv om det så vidt jeg erfarer, ikke har gitt brukerne noen produkt-gevinst. Paradoksalt nok ville noe slikt aldri kunne ha skjedd i USA, hevder Bergby. Som heller ikke er spesielt imponert over samarbeidet de har med norske forlag.

– Det er for meg en gåte at forlagene ikke har klart å samordne seg bedre, for å kunne gi digitalt innhold til elevene. Totalt sett finnes det mye bra, men det er i svært liten grad organisert på tvers av fag og innhold, og det meste er vanskelig tilgjengelig.

Signert avtale

På den positive siden var det gjerne ikke helt opplagt at itslearning skulle bli det første - og så langt det eneste - selskapet i verden som har en signert juridisk avtale med Google. Der den amerikanske giganten skal promotere produktene til itslearning.

– Og der vi skal hjelpe dem tilbake med å lage gode integrasjoner. Hver dag jobber vi for å gjøre brukervennligheten bedre. Det er den viktigste årsaken til at vi faktisk lever. Plattformen vår må være enkel, og støtte de prosessene som lærerne bruker hver eneste dag. Om det er Teams og G-Suite, som begge er supergode løsninger, må de settes inn i en struktur. Et sted der man finner dokumentasjon, kobling mot læreplan, innhold og timeplan. Den strukturen er det vi lager. Og her jobber vi kontinuerlig for at de gode verktøyene fra eksempelvis Microsoft og Google skal fungere som en naturlig del av hverdagen til lærerne. Historisk sett har vi ikke vært gode nok på dette feltet, men nå er fokuset definitivt et annet, smiler Bergby.

Utvikle videre

Ingen tvil om at det er en ung og kampklar 20-åring som er på full fart inn i Kina, og stadig opplever at det er en fordel å være norsk ute i den store verden.

– Kundene våre stoler på oss. Er det et kritisk problem som må løses, så arbeider folkene våre både 17. mai og nyttårsaften for å ordne opp. Men selv om vi blir aldri så store ute, er det her hjemme vi ønsker aller mest å lykkes. Vi vet også at den dagen vi slutter å utvikle produktet vårt, da er vi ferdige. Men det kommer ikke til å skje, forsikrer Arne Bergby.

Arne Bergby sjef i It's learning

Jubileum Med godt og vel sju millioner brukere i 34 land, har Arne Bergby og itslearning en solid internasjonal posisjon. Nylig feiret de 20 år, med stor fest i Bergen. – Ekstra moro å feire i et år der vi også er på full fart inn i Kina, smiler sjefen for rundt 400 ansatte.